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T H E S E E D B A R O N S

______________ A N D R EW SIMMS ______________ M u l t i n a t i o n a l s e e d c o m p a n i e s l ik e M o n s a n t o a re u s in g p o v e r t y as a n e x c u s e t o im p o s e t h e i r c o n t r o l o n w o r l d f o o d .

T " H O ARE YOU? I % i f / c a n ’t a n s w e r q u e s -

t i o n s . I c a n ’t say w w a n y t h i n g , g o o d b y e . ” W i t h t h a t , t h e w o m a n f r o m t h e N u f f i e l d C o u n c i l p u t t h e p h o n e d o w n . T h e y w e r e e x p e r i e n c i n g a l i t t le lo c a l d if f ic u l ty .

T h a t d a y t h e y h a d p u b l i s h e d a r e p o r t s a y i n g t h a t t h e r e w a s a m o r a l im p e r a t i v e t o p r o m o t e g e n e t i c a l l y m o d i f i e d (GM) c r o p s to h e l p p o o r c o u n t r i e s . T h e y a ls o s a id t h e y w a n t e d a n o p e n d i s c u s s i o n o n t h e s u b je c t , b u t t h e d i s c u s s i o n h a d b e c o m e a l i t t le to o o p e n f o r c o m f o r t .

By c o i n c i d e n c e a la r g e g r o u p o f f a r m e r s f r o m p o o r c o u n t r i e s k n o w n a s t h e G lo b a l C a r a v a n h a p p e n e d to b e in L o n d o n t h e s am e day . A n g r y a t h e a r i n g t h e i r p o v e r t y u s e d a s a n e x c u s e f o r a c o n t r o v e r s i a l t e c h n o lo gy, j u s t o v e r f o r t y o f t h e m s t r o l l e d in t o t h e f o y e r o f t h e N u f f i e ld C o u n c il r e q u e s t i n g t h e a d v e r t i s e d “ f r a n k d e b a t e ” . T h e e m i n e n t N u f f i e l d s c h o l a r s w e r e e i t h e r u n a v a i l a b l e o r w i th d r e w .

P e r h a p s u n w i t t in g l y , t h e c o u n c i l h a d s t u m b l e d o n t o a b a t t l e g r o u n d w h e r e t h e s t r u g g l e w a s n o t s im p ly o v e r t h e t h r e a t o r m e r i t o f GM c r o p s , b u t f o r t h e d e f i n i t i o n o f m o d e r n i t y .

I n B r a z i l t h e y h a v e s e e n it a l l b e f o r e . A lv a r o D e l a t o r r e c o m e s f r o m t h e s o u t h e r n s t a te o f R io G r a n d e d o S u l a n d w o r k s w i th t h e l a n d l e s s m o v e m e n t , M o v im e n t o S em T e r r a (MST). H e d e s c r ib e s h o w t h e B r a z i l i a n e l i t e , w o r k i n g in c o n j u n c t i o n w i t h m u l t i n a t i o n a l c o m p a n i e s , se l l n ew t e c h n o l o g i e s by w r a p p i n g t h e m in t h e c l e a n c l o a k o f m o d e r n i t y . T h e y h o l d t h e m lik e t o r c h e s to s h i n e i n t o t h e g lo o m o f w h a t t h e y d e f i n e as p e a s a n t b a c k w a r d n e s s .

“ I n t h e 1950s a n d 1960s t h e i d e a o f m o d e r n i t y in B ra z i l c a m e w i th t h e G r e e n R e v o lu t io n , t h e n e w t e c h n o lo g y w h ic h w o u l d e n d t h e w o r l d ’s h u n g e r t h r o u g h i n c r e a s e d p r o d u c tivity. T o ta l k a b o u t l a n d r e f o r m a n d s t r e n g t h e n i n g t h e i n t e r n a l m a r k e t w a s to b e b a c k w a r d , ” sa y s A l v a r r o D e l a t o r r e . “ N o w t h e y s ay t h e p a t t e r n s o f t h e G r e e n R e v o l u t i o n d o n ’t w o r k a n d its le g a c y h a s b e e n t h e i n c r e a s e in t h e c o n c e n t r a t i o n o f l a n d a n d w e a l th , t h e d e e p e n i n g o f so c ia l a p a r t h e i d , a n d t h e w o r s e n i n g o f e n v i r o n m e n t a l p r o b l e m s . ”

T h i s is n o t t h e f i r s t f a i l u r e o f o f f i c ia l ly d e s i g n a t e d m o d e r n i t y . I n t h e s am e d e c a d e s t h a t i n t e n s i v e a g r i c u l t u r e e m e r g e d , p e o p l e i n B r i t a i n w e r e p r o m i s e d e le c t r i c i t y “ to o c h e a p to m e t e r ” c o u r t e s y o f n u c l e a r p ow e r . N ow w e d e a l w i th t h e a s t r o n o m i c a l c o s t s o f d e c o m m i s s i o n i n g t h e n u c l e a r i n d u s t r y a n d t h e m i s e r a b l e g if t o f n u c l e a r w a s te to c o u n t l e s s f u t u r e g e n e r a t i o n s . U n a c c o u n t e d fo r , t o o , is t h e m i s s e d o p p o r t u n i t y o f i n v e s t m e n t in s a f e , r e n e w a b l e e n e r g y , as n u c l e a r s u c k e d r e s e a r c h a n d d e v e l o p m e n t f u n d s d ry .

N ow , in t h e im a g i n a t i o n s o f c o m p a n i e s lik e BP a n d S h e ll — h o w e v e r m u c h t h e y m a y b e in d e n i a l — as m u c h a s w i th t h e g e n e r a l p u b l i c , m o d e r n , in e n e r g y t e r m s , m e a n s s o la r , w i n d , sm a l l - s c a l e h y d r o - e l e c tr ic p o w e r a n d , im p o r t a n t l y , c o n s e r v a t i o n .

T h e m e a n i n g o f m o d e r n i t y c a n m o v e b e y o n d t h e c o n t r o l o f e v e n t h e m o s t p o w e r f u l v e s t e d in t e r e s t s .

SO, WHAT IS THE “ m o d e r n ” s o l u t i o n to t h a t m o s t b a s ic o f h u m a n c h a l le n g e s , h o w to f e e d o u r s e lv e s ? T h e p r o b l e m s e em s to d e f y lo g ic . B a s e d o n s t a t i s t i c s f r o m t h e U n i t e d N a t i o n s , w e p r o d u c e e n o u g h fo o d t h a t , i f e q u a l l y s h a r e d , w o u l d g iv e e a c h o f u s , e a c h day , n e a r l y fiv e p o u n d s in w e i g h t o f m i x e d g r a i n , b e a n s , n u t s , f r u i t , v e g e t a b l e s , m e a t , m i lk a n d e g g s .

H o w is it , t h e n , t h a t o v e r 8 0 0 m i l l io n p e o p l e in t h e w o r l d g o w i t h o u t e n o u g h to e a t ? A n d , w o r s e , h ow is it t h a t e i g h t o u t o f t e n h u n g r y c h i l d r e n i n p o o r c o u n t r i e s liv e s u r r o u n d e d by f o o d s u r p l u s , a c c o r d i n g to t h e A m e r i c a n A s s o c ia t io n f o r t h e A d v a n c e m e n t o f S c ie n c e ?

A n ew i n d u s t r y is e m e r g i n g w h ic h h a s n e w p r o d u c t s t o s e l l a n d is t e l l i n g u s it h a s t h e a n sw e r . T h e US m a r k e t l e a d e r in t h e in d u s t r y , M o n s a n t o , sa y s t h a t w o r r y i n g a b o u t s t a r v i n g f u t u r e g e n e r a t i o n s w o n ’t h e l p t h e m , b u t b i o t e c h n o l o g y w ill. A g r o - b i o t e c h f i rm s t o d a y s t r a d d l e e v e r y t h i n g f r o m s e e d p r o d u c t i o n to h e r b i c i d e s , p e s t i c i d e s a n d p h a r m a c e u t ic a ls , a n d a r e in c r e a s i n g l y l i n k e d to f o o d p r o c e s s i n g a s w e ll. M o n s a n t o in p a r t i c u l a r is c o n s o l i d a t i n g its g r i p o n t h e e n t i r e f o o d c h a in .

B a r b a r a D i n h a m o f t h e B r i t i s h b a s e d P e s t ic id e s T r u s t say s t h e u n d e r l y i n g c o r p o r a t e s t r a t e g y is to d e v e l o p n ew p r o d u c t s “ in c r e a s i n g l y t i e d in w i th g e n e t i c a l l y e n g i n e e r e d c r o p s c o m p a t i b l e w i th a g r o c h e m i c a l p r o d u c t s , e x t e n d i n g c o n t r o l . . . in t o

8 Resurgence No. 196 September/October 1999 Flordali II, 1981. Reprinted from Dali Catalogue Raisonne of Prints II. Prestel, M unich/N ew York, 1995.

d e v e l o p i n g c o u n t r i e s ” a s w e ll as t h e c o n t i n u e d s a le o f o l d e r p r o d u c t s .

A ll t h e s e o b s e r v a t i o n s s e e m to s u p p o r t a n o n g o i n g p r o c e s s d e s c r i b e d b y e c o n o m i c h i s t o r i a n R o b e r t H e i l b r o n e r w e l l b e f o r e b i o t e c h n o l o g y b e c a m e a c o n t e n t i o u s i s s u e i n f a rm i n g . H e d e s c r i b e d h ow t h e “w h i r lw i n d f o r c e s o f n ew t e c h n o l o g i e s ” h a v e a c c o m p a n i e d t h e e n c l o s u r e o f c o m m o n p r o p e r t y , so c ia l d i s r u p t i o n a n d t h e d e s t r u c t i o n o f i n d i g e n o u s k n o w l e d g e a n d sk i l ls . As w i th p a s t i n d u s t r i a l r e v o l u t i o n s , t h e e f f e c t o f t h e b i o t e c h n o l o g y r e v o l u t i o n is t h e s am e , “ e s t a b l i s h e d r i g h t s o f d i r e c t a c c e s s to o n e ’s o w n p r o d u c t w e r e r e p l a c e d b y n e w r i g h t s b y w h i c h p e a s a n t s a n d w o r k e r s w e r e le g a l ly e x c l u d e d f r o m a c c e s s to t h e i r m e a n s o f l i v e l i h o o d . ”

W i t h s e v e n t y - s e v e n p e r c e n t o f t h e p u b l i c in B r i t a i n r e j e c t i n g GM c r o p s , t h e y h a v e a d i f f ic u l t ta s k . T h i s is w h y n o t j u s t M o n s a n t o b u t B r i t i s h / S w e d i s h j o i n t c o m p a n y A s t r a Z e n e c a a n d Swiss g i a n t N o v a r t i s a l l c l a im t h a t GM c r o p s a r e t h e “ m o d e r n ” a n s w e r to h u n g e r a n d to t h e ta s k o f f e e d i n g f u t u r e g e n e r a t i o n s . D o t h e c la im s a d d u p ?

W e k n o w t h a t e n d i n g h u n g e r is n o t j u s t a m a t t e r o f i n c r e a s i n g fo o d s u p p l y . I f i t w e r e t h a t s im p l e , w e w o u l d a ll b e e a t i n g e n o u g h to d a y . P r o d u c t i o n r o s e f a s t e r t h a n p o p u l a t i o n d u r i n g t h e G r e e n R e v o l u t i o n . So d i d h u n g e r . T h e e x p l a n a t i o n lies in lo o k i n g a t t h e im p a c t o f b r o a d e r e c o n o m i c c h a n g e s t h a t m a y a c c o m p a n y c h a n g e s in f a r m i n g . I f t h e y d r i v e w i d e r t h e g a p b e tw e e n r i c h a n d p o o r , s t r e n g t h e n t h e w e a l th y a t o t h e r s ’ e x p e n s e , t h e n p o o r p e o p l e a r e g o i n g to f i n d t h e m s e l v e s w o r s e off.

Yet m u c h o f t h e c a s e o f GM a d v o c a te s is t h a t t h e s e c r o p s c a n in c r e a s e y ie ld s . B u t e v e n th i s c la im r e m a i n s w id e o p e n f o r d e b a t e . N ew r e s e a r c h f r o m t h e U n iv e r s i ty o f W is c o n s in o n o n e o f t h e m o s t w id e ly p l a n t e d GM c r o p s in N o r t h A m e r i c a , s o y a , lo o k s b a d f o r t h e i n d u s t r y . I n s e v e n t e e n o u t o f tw e n t y - o n e e x a m p l e s r e p r e s e n t i n g n e a r l y s e v e n t y p e r c e n t o f all s o y a p r o d u c t i o n in t h e US in 1998, GM s o y a u n d e r - p e r f o r m e d c o m p a r e d w i t h c o n v e n t i o n a l v a r i e t i e s . T h e c a s e u n d e r s c o r e s a f u r t h e r c r i t i c ism o f h o w t h e t e c h n o l o g y w o rk s in t h e r e a l w o r ld r a t h e r t h a n t h e b l i n k e r e d t h i n k i n g o f t h e l a b o r a t o r y sc ie n t i s t s . S o y a h a s l i t t l e t o d o w i th m e e t i n g t h e f o o d n e e d s o f h u n g r y p e o p l e , a n d a lo t m o r e to d o w ith f e e d i n g “ t h e p ig s in E u r o p e ” a c c o r d i n g to J o a o C l a u d i o f r o m t h e B r a z i l i a n E a s t e r n A m a z o n F o r u m o f n o n - g o v e r n m e n t g r o u p s .

A t le a s t s in c e t h e m i d - 1 9 8 0 s t h e r e h a v e b e e n m a j o r e x p e r im e n t s w h e r e c o u n t r i e s lik e I n d o n e s i a s u c c e s s fu l ly t u r n e d t h e i r b a c k s o n t h e c h em i c a l e x c e s s e s o f t h e G r e e n R e v o l u t i o n . I n t h r e e y e a r s t h e a m o u n t o f p e s t ic i d e s u s e d o n r i c e w a s h a l v e d w h i le y ie ld s i n c r e a s e d by f i f t e e n p e r c e n t . F a rm e r s ’ p r o f i t s w e n t u p a n d t h e g o v e r n m e n t s a v e d m o n e y b y c u t t i n g p e s t i c i d e s u b s i d i e s . T h e m o n e y s a v e d w as c h a n n e l l e d b a c k i n t o s im i l a r s c h em e s . T h e r e a r e h u n d r e d s o f e x a m p l e s o f f a r m e r s s u c c e s s f u l ly t u r n i n g to o r g a n i c a n d s e m i - o r g a n ic m e t h o d s f r o m I n d i a to B r a z i l a n d f r o m K e n y a to M e x ic o . By p l a n t i n g m u l t i p l e a n d c o m p l e m e n t a r y c r o p s a n d i n t e l l i g e n t l y m a n a g i n g p e s t s , t h e y i n c r e a s e y i e l d s a n d r e d u c e c o s t s . T h e U N ’s G l o b a l I n t e g r a t e d P e s t M a n a g e m e n t F a c i l i t y a n d r e s e a r c h e r s lik e J u l e s P r e t t y a t E s s e x

Resurgence No. 196 September/October 1999 9