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R I C H I N T H I N G S , P O O R I N T I M E WOLFGANG SACHS P o v e r t y o f t im e d e g r a d e s t h e w e a l t h o f g o o d s .

I L L U S T R A T I O N : P E T E R T I L L

ATO U R IS T FOCUSES in o n a m o s t id y l l ic p i c t u r e : a m a n in s im p l e c lo t h e s d o z i n g in a f i s h i n g b o a t t h a t h a s b e e n p u l l e d o u t o f t h e w a v e s w h ic h c o m e r o l l i n g u p t h e s a n d y b e a c h . T h e c a m e r a c l ic k s , t h e f i s h e r m a n a w a k e n s . T h e t o u r i s t o f f e r s h im a c i g a r e t t e a n d l a u n c h e s i n t o a c o n v e r s a t io n : “T h e w e a t h e r is g r e a t , t h e r e is p l e n t y o f f is h , w h y a r e y o u ly in g a r o u n d i n s t e a d o f g o i n g o u t a n d c a t c h i n g m o r e ? ”

T h e f i s h e rm a n r e p l ie s : “ B e c a u s e I c a u g h t e n o u g h th i s m o r n i n g . ”

“ B u t j u s t im a g i n e , ” t h e t o u r i s t say s , “y o u w o u ld g o o u t t h e r e t h r e e o r f o u r t im e s a d ay , b r i n g i n g h o m e t h r e e o r f o u r t im e s a s m u c h f ish ! You k n o w w h a t c o u l d h a p p e n ? ” T h e f i s h e r m a n s h a k e s h i s h e a d . “A f te r a b o u t a y e a r y o u c o u l d b u y y o u r s e l f a m o t o r - b o a t , ” s a y s t h e t o u r i s t . “A f te r tw o y e a r s y o u c o u l d b u y a s e c o n d o n e , a n d a f t e r t h r e e y e a r s y o u c o u l d h a v e a c u t t e r o r tw o . A n d j u s t th i n k ! O n e d a y y o u m i g h t b e a b le to b u i l d a f r e e z i n g p l a n t o r a sm o k e h o u s e , y o u m i g h t e v e n t u a l l y e v e n g e t y o u r o w n h e l i c o p t e r f o r t r a c i n g s h o a l s o f f ish a n d g u i d i n g y o u r f l e e t o f c u t t e r s , o r y o u c o u l d a c q u i r e y o u r o w n t r u c k s to s h i p y o u r f ish to t h e c a p i t a l , a n d t h e n . .

“A n d t h e n ? ” a sk s t h e f i s h e rm a n . “A n d t h e n ” , t h e t o u r i s t c o n t i n u e s t r i u m p h a n t l y , “ y o u c o u l d b e c a lm ly s i t t i n g a t t h e b e a c h s i d e , d o z i n g in t h e s u n a n d lo o k i n g a t t h e b e a u t i f u l o c e a n ! ” T h e f i s h e rm a n lo o k s a t t h e t o u r i s t : “ B u t t h a t is e x a c t ly w h a t I w as d o i n g b e f o r e y o u c a m e a l o n g ! ”

T h e s t o r y — to l d by w r i t e r H e i n r i c h B o l l — p la y s u p o n t h e h o p e s a n d f e a r s o f t h e r i c h . T h e t o u r i s t , u p o n s e e i n g t h e la zy f i s h e rm a n d o z i n g in t h e s u n , r e m e m b e r s h is fe a r s o f b e c o m i n g p o o r , o f g e t t i n g s t u c k in a s i t u a t i o n in w h ic h h e h a s n o o p t i o n s . A t t h e s a m e t im e , h e i n s t i n c t iv e ly p r o j e c t s t h e h o p e o f t h e r i c h u p o n t h e p o o r . W i t h o u t t h i n k i n g tw ic e , h e o u t l i n e s a r o a d m a p to e x p a n d p r o d u c t i v i t y . A n d a t t h e e n d , h o l d s o u t a p r o m i s e t h a t is s u p p o s e d to g iv e m e a n i n g to a ll t h e s e e f f o r ts : a c h i e v i n g f r e e d o m f r o m o n e ’s l a b o u r a n d g a i n i n g m a s t e r y o v e r t im e .

W h a t m a k e s t h e a n e c d o t e so p u z z l i n g is t h e c i r c u l a r s t r u c t u r e o f t h e s to ry ; t h e r i c h s t r iv e to a r r i v e w h e r e t h e p o o r b e g a n . A p a r a d o x is o f f e r e d , w h ic h t h r o w s u p a s e t o f u n s e t t l i n g q u e s t i o n s f o r t h e a f f l u e n t . W h y a ll t h e p a i n s a n d e f f o r t s o f d e

14 Resurgence No. 196 September/October 1999 v e l o p m e n t , i f t h e r i c h a t t a i n o n l y w h a t t h e p o o r s e e m t o h a v e a ll a lo n g ? O r , w o r s e , h ow c o m e t h a t th e r i c h , d e s p i t e a ll t h e h u s t l e a n d b u s t le , a p p e a r n e v e r e v e n to r e a c h t h e s t a t e e n j o y e d b y t h e p o o r ? F o r i f th e t a l e o f d e v e l o p m e n t c o n s i s ts in p r o g r e s s i v e l y a c q u i r i n g a w e a l t h o f g o o d s t o a t t a i n a w e a l t h o f t im e , t h e n r i c h s o c i e t i e s t o d a y h a v e e v i d e n t l y m i s s e d t h e m a r k . W h a t w e n t w r o n g ?

I n r em em b r a n c e o f t im e As is o f t e n n o t e d , t h e e c o n o m y o f t im e is a t t h e c o r e o f a n y e c o n o m i c a c t i o n . F r o m A r k w r i g h t ’s S p i n n i n g J e n n y to B ill G a t e s ’ w e b b r o w s e r E x p l o r e r w e k n o w t h a t m o s t o f t h e t e c h n o l o g y e m p l o y e d f o r t h e p u r s u i t o f p r o g r e s s is u s e d in t h e b e l i e f t h a t d o i n g m o r e t h i n g s f a s t e r is b e t t e r t h a n d o i n g few t h i n g s s lo w e r . I n d e e d , t h e a b i l i ty to s a v e t im e h a s a l w a y s b e e n t h e h a l l m a r k o f p r o d u c t i v i t y r e v o l u t i o n s , w h ic h h a v e t r a n s f o r m e d p a t t e r n s o f p r o d u c t i o n a n d c o n s u m p t i o n o v e r t h e la s t 200 y e a r s .

F r o m t h e v e r y s t a r t , f a r - s i g h t e d m e n a n d w o m e n saw t h e r e i g n o f f r e e d o m r i s i n g a t t h e h o r i z o n , a r e a lm w h e r e to il w o u ld f in a l ly c e a s e , v a s t ly i n c r e a s i n g t h e a b i l i ty o f p e o p l e t o e n g a g e in a c t iv i t ie s o f t h e i r ow n l i k in g . H u n t i n g in t h e m o r n i n g , f i s h in g in t h e a f t e r n o o n , r a i s i n g a n im a l s in t h e e v e n i n g , e n g a g i n g in l i t e r a r y c r i t i c i s m a f t e r d i n n e r . T h i s im a g i n a r y d a y w as a n i d e a l n o t j u s t o f t h e y o u n g K a r l M a r x . B u t w h a t h a p p e n e d to th i s u t o p i a ? W h e r e h a s a ll t h e t im e g o n e ?

T h e u s e o f t h e a u t o m o b i l e c a n s e r v e a s a c a s e in p o i n t . F r o m t h e o u t s e t , it w as h a i l e d a s t h e u l t im a t e t im e - s a v e r , d r a m a t i c a l l y s h o r t e n i n g t h e t im e it ta k e s to r e a c h a d e s i r e d d e s t i n a t i o n . B u t c o n t r a r y to p o p u l a r b e l i e f , d r i v e r s d o n o t s p e n d less t im e t h a n n o n - d r i v e r s in m o v i n g f r o m o n e p la c e to t h e o t h e r . T h e y t r a v e l t o m o r e d i s t a n t d e s t i n a t i o n s . T h e p o w e r o f s p e e d is c o n v e r t e d to m o r e k i l o m e t r e s o n t h e r o a d . A n d t im e s a v e d is r e i n v e s t e d i n t o l o n g e r d i s ta n c e s . As a c o n s e q u e n c e , t h e a v e r a g e G e r m a n c i t i z e n t o d a y t r a v e l s 1 5 .0 0 0 k m a y e a r as o p p o s e d to o n ly 2 .0 0 0 km in 1950.

A c r o s s m a n y s e c t o r s — f r o m t r a n s p o r t to c o m m u n i c a t i o n s , f r o m p r o d u c t i o n to e n t e r t a i n m e n t — t im e s a v e d is c o n s t a n t l y t r a n s f o r m e d i n t o g r e a t e r d i s t a n c e s , m o r e a p p o i n t m e n t s , l a r g e r o u t p u t s a n d i n c r e a s i n g a c tiv ity . T h e h o u r s s a v e d a r e e a t e n u p b y n e w g r o w t h . A n d , a f t e r a w h i le , th i s e x p a n s i o n g e n e r a t e s n ew p r e s s u r e f o r t im e - s a v i n g d e v ic e s — s t a r t i n g t h e cy c le a ll o v e r a g a in .

G i g a n t i c g a i n s in p r o d u c t i v i t y h a v e b y n o m e a n s b e e n c o n v e r t e d i n t o le ss w o r k a n d m o r e t im e . O n t h e c o n t r a r y , t h e y h a v e , f o r t h e m o s t p a r t , b e e n t r a n s f o r m e d i n t o n e w r o u n d s o f o u t p u t a n d c o m m o d i t i e s . I t is e v i d e n t t h a t e v e r y o n e c o u l d a f f o r d to w o r k j u s t a f r a c t i o n o f t o d a y ’s n o r m a l w o r k i n g h o u r s i f le v e l s o f o u t p u t h a d s t a y e d s t a b le o v e r t im e — ju s t a s e v e r y o n e c o u l d a f f o r d to s p e n d m u c h le ss t im e f o r a ll k i n d s o f d a i l y c h o r e s i f le v e l s o f a s p i r a t i o n h a d n o t a ls o c h a n g e d . I t is t h e r e l e n t le s s e x p a n s i o n in o u t p u t a n d a s p i r a t i o n s t h a t c o n t i n u e s t o e a t u p e a c h g e n e r a t i o n o f p r o d u c t i v i t y g a i n s . T h e u t o p i a o f a f f l u e n c e h a s u n d e r c u t t h e u t o p i a o f l i b e r a t i o n .

W h y i s t h e r e n e v e r e n o u g h ? T h e f i s h e rm a n in o u r s t o r y w o u l d b e a m a z e d a t t h e n e v e r - e n d i n g u r g e f o r m o r e in a l r e a d y r i c h so c ie t ie s . A f te r a l l , h e w a s s a t is f ie d w i th h is m o r n i n g c a tc h a n d c o u l d t h e n a f f o r d to r e s t . T h e is s u e is o n e t h a t h a s b e e n e x a m i n e d b e f o r e : J o h n M a y n a r d K e y n e s , o n e o f t h e m a s t e r t h i n k e r s o f tw e n t i e t h - c e n t u r y e c o n o m i c s , w o n d e r e d i f a n e x c e e d i n g l y s u c c e s s f u l e c o n o m y w o u l d n o t a t s o m e p o i n t r e a c h a s t a te o f s a t u r a t i o n . I n h is “ E ssays in P e r s u a s i o n ” h e s p e c u l a t e d t h a t t h e im p e r a t i v e o f p r o d u c t i v i t y m i g h t lo s e s i g n i f i c a n c e u n d e r c o n d i t i o n s o f a f f l u e n c e , as a b u n d a n c e m a k e s it le ss a n d le s s im p o r t a n t to a l l o c a te m e a n s o p t im a l ly . B u t r i c h so c ie t ie s s t il l fail to c o n f o r m to t h a t e x p e c t a t i o n . T h e y a r e h o o k e d u p o n t h e p r i n c i p l e o f n o n - s a t u r a t i o n . W h y d o t h e y i g n o r e t h e n o t i o n o f “ e n o u g h ” ?

W h a t m a t t e r s in s u c h a s o c ie ty is t h e s y m b o l i c p o w e r o f g o o d s a n d s e r v ic e s ; t h e y a r e le ss t h a n e v e r s im p ly v e h ic le s o f u t i l i ty : t h e y s e r v e a n e x p r e s s i v e f u n c t i o n . W h a t c o u n t s is w h a t g o o d s say, n o t w h a t th e y d o . I n m o d e r n so c ie t ie s g o o d s a r e m e a n s o f c o m m u n i c a t i o n . T h e y c o n s t i t u t e a s y s te m o f “ s i g n s ” t h r o u g h w h i c h a p u r c h a s e r m a k e s s t a t e m e n t s a b o u t h im - o r h e r s e l f . W h i l e i n t h e o l d d a y s g o o d s i n f o r m e d a b o u t s o c ia l s t a tu s , t o d a y t h e y s i g n a l a l l e g i a n c e to a p a r t i c u l a r l i fe s ty le .

M a n y p r o d u c t s h a v e b y n o w b e e n p e r f e c t e d a n d c a n n o t b e d e v e l o p e d a n y f u r t h e r ; n e w b u y e r s c a n b e f o u n d o n ly w h e n t h e s e g o o d s o f f e r m o r e s ym b o l ic c a p i t a l . C a r s t h a t c a n n o t b e c o m e f a s t e r a n d m o r e c o m f o r t a b l e a r e d e s i g n e d to b e t e c h n o l o g i c a l w o n d e r s . W a tc h e s t h a t c a n n o t s h o w t h e t im e m o r e a c c u r a t e l y t a k e o n a s p o r t i v e f l a i r w h e n t h e y b e c o m e d i v i n g w a tc h e s . T e le v i s i o n s e t s w h o s e im a g e s c a n n o t b e c o m e c l e a r e r t a k e o n a c i n e m a t i c e f f e c t w i th w i d e r s c r e e n s . D e s ig n e r s a n d a d v e r t i s e r s a r e c o n t i n u a l l y o f f e r i n g c o n s u m e r s n ew t h r i l l s a n d n ew i d e n t i t i e s , w h i le t h e p r o d u c t ’s u t i l i ty is t a k e n f o r g r a n t e d .

I n s u c h a c o n t e x t , t h e r e l a t i o n s h i p b e tw e e n c o n s u m e r a n d p r o d u c t is s h a p e d m a i n l y b y im a g i n a t i o n , w h i c h is i n f i n i t e l y m a l l e a b l e . F e e l in g s a n d m e a n i n g s a r e a n y t h i n g b u t s t a b le ; t h e i r p la s t ic i ty a n d e a s e o f o b s o l e s c e n c e c a n b e e x p l o i t e d b y d e s i g n e r s in a n u n e n d i n g v a r i e t y o f w ays. I m a g i n a t i o n , in e f f e c t , is a n i n e x h a u s t i b l e f u e l f o r m a i n t a i n i n g a g r o w i n g s u p p l y o f g o o d s a n d s e r v ic e s . A n d f o r t h a t r e a s o n , t h e e x p e c t a t i o n t h a t r i c h s o c i e t i e s s h o u l d o n e d a y r e a c h a le v e l o f s a t u r a t i o n h a s n o t c o m e a b o u t : w h e n c o m m o d i ti e s b e c o m e c u l t u r a l sy m b o ls , t h e r e is n o e n d to e c o n o m i c e x p a n s i o n .

F r u g a l i t y a n d w e l l - b e i n g B e y o n d a c e r t a i n t h r e s h o l d , t h i n g s c a n b e c o m e t h e t h i e v e s o f t im e . G o o d s h a v e to b e c h o s e n , b o u g h t , s e t u p , u s e d , e x p e r i e n c e d , m a i n t a i n e d , t i d i e d aw ay , d u s t e d , r e p a i r e d , s t o r e d a n d d i s p o s e d o f . L ik ew is e , a p p o i n t m e n t s h a v e to b e s o u g h t , c o - o r d i n a t e d , a g r e e d u p o n , p u t i n t o t h e d ia r y , m a i n t a i n e d , a s s e s s e d a n d f o l l o w e d u p . E v e n t h e m o s t b e a u t i f u l o f o b j e c t s a n d t h e m o s t v a l u a b l e o f i n t e r a c t i o n s g n a w aw a y a t o u r t im e — t h e m o s t r e s t r i c t e d o f a ll r e s o u r c e s . T h e n u m b e r o f p o s s i b i l i t i e s — g o o d s , s e r v i c e s , e v e n t s — h a s e x p l o d e d in a f f l u e n t so c ie t ie s , b u t t h e d a y in its c o n s e r v a t iv e w ay c o n t i n u e s to b e ju s t tw e n ty f o u r h o u r s lo n g . S c a r c i ty o f t im e is t h e n e m e s i s o f a f f l u e n c e . T h e r i c h m a y h a v e p l e n t y o f t h i n g s , b u t a r e p o o r in t im e .

I n fa c t , in a m u l t i - o p t i o n so c ie ty p e o p l e d o n o t s u f f e r f r o m a la ck b u t f r o m a n e x c e s s o f o p p o r t u n i t i e s . W h i l e w e l l - b e in g is t h r e a t e n e d by a s h o r t a g e o f m e a n s in t h e f i r s t c a s e , it is t h r e a t e n e d b y a c o n f u s i o n a b o u t g o a ls in t h e s e c o n d . T h e p r o l i f e r a t i o n o f o p t i o n s m a k e s it in c r e a s i n g ly

Resurgence No. 196 September.*October 1999 15