page:
contents page
previous next
zoom out zoom in
thumbnails double page single page large double page
fit width
click to zoom in click to zoom in  
page:
contents page
previous next
zoom out zoom in
thumbnails double page single page large double page
fit width

o n s c i e n c e , so o u r o u t l o o k o n t h e w o r l d w o u l d b e c o m e e v e r m o r e r a t i o n a l . T h i s is n o t to say t h a t e i t h e r m a n b e l i e v e d p r o g r e s s to b e s t r ic t ly i n e v i ta b l e ; t h e y d i d n o t r u l e o u t s e t b a c k s to t h e p r o g r e s s o f r e a s o n . B u t w h a t t h e y n e v e r e n v i s a g e d w as t h a t i r r a t i o n a l i t y w o u ld c o n t i n u e to f l o u r is h a l o n g s i d e r a p i d a d v a n c e s in scie n c e a n d t e c h n o l o g y .

T h e c h i e f t e n e t o f t h e E n l i g h t e n m e n t is t h a t t h e g r o w t h o f k n o w l e d g e is t h e k e y t o h u m a n e m a n c i p a t i o n . N o t r u e b e l i e v e r in t h e E n l i g h t e n m e n t w o u l d e v e r q u e s t i o n t h a t a r t i c l e o f f a i th . Yet, a t th e c lo s e o f t h e tw e n t i e t h c e n t u r y , f a i th in p r o g r e s s t h r o u g h t h e g r o w t h o f k n o w l e d g e i t s e l f lo o k s i r r a t i o n a l .

I n f a c t , t h e r e is n o c o n s i s t e n t , e n d u r i n g l i n k b e tw e e n t h e a d o p t i o n o f m o d e r n s c ie n c e a n d t e c h n o l o g y o n t h e o n e h a n d a n d t h e p r o g r e s s o f r e a s o n in h u m a n a f f a i r s o n t h e o t h e r . I f a n y t h i n g , n ew t e c h n o l o g i e s c a n g iv e a n e w le a s e o f life to t h e s i d e o f h u m a n n a t u r e t h a t is n o t a n d w ill n e v e r b e r a t i o n a l . N e i t h e r t h e m o d e r n i z a t i o n o f t h e e c o n o m y n o r t h e s p r e a d o f n ew t e c h n o l o g i e s le a d s t o t h e a d o p t i o n o f w h a t w e lik e to t h i n k o f a s a m o d e r n , r a t i o n a l w o r ld - v ie w . J u s t a s o f t e n , t h e r e s u l t is f u n d a m e n t a l i s m .

TH IS ISN ’T A D EVELOPM ENT c o n f i n e d to p o o r c o u n t r i e s . I n t h e U n i t e d S ta te s , w h ic h s e e s i t s e l f as b e i n g a t t h e c u t t i n g e d g e o f m o d e r n i t y , p o l i tic a l life is r i v e n b y r e l i g i o u s c o n flic ts . N e i t h e r A m e r i c a ’s c o n t i n u o u s c iv il w a r o v e r a b o r t i o n n o r t h e a t t e m p t to d r i v e B ill C l i n t o n f r o m o f f ic e c a n b e u n d e r s t o o d u n l e s s we g r a s p t h a t t h e w o r l d ’s m o s t m o d e r n c o u n t r y is a ls o t h e o n e in w h ic h a f u n d a m e n t a l i s t m i n o r i t y c a n s h a p e t h e p o l i t i c a l a g e n d a .

I n B r i t a i n , t h e c u l t t h a t s u r r o u n d e d t h e d e a t h o f t h e P r i n c e s s o f W a le s s u g g e s t s t h a t , w h i le th i s c o u n t r y is c e r t a i n l y p o s t - C h r i s t i a n , it h a s n o t b e c o m e s e c u la r . T r a d i t i o n a l r e l i g i o n is in r e t r e a t b u t it h a s n o t b e e n r e p l a c e d b y r a t io n a l i t y . M o d e r n so c ie t i e s a r e fu l l o f o c c u l t a n d m i l l e n a r i a n cu l ts .

W i t h t h e n i n e t e e n t h - c e n t u r y f a i th in p r o g r e s s w e h a v e i n h e r i t e d t h e b e l i e f t h a t w e c a n c o n t r o l t h e t e c h n o lo g i e s w e h a v e i n v e n t e d a n d u s e t h e m to a d v a n c e h u m a n w e l l - b e in g . B u t t h i n k o f t h e g e n e t i c t e c h n o l o g i e s t h a t a r e a l t e r i n g t h e f o o d w e e a t a n d w h ic h m a k e t h e c l o n i n g o f h u m a n b e i n g s a r e a l i s t ic po ss ib il ity .

S o m e p e o p l e s e e in t h e s e t e c h n o lo g i e s t h e p r o s p e c t o f a g r e a t le a p f o r w a r d i n w h i c h w e s h a l l d e f e a t h u n g e r a n d d i s e a s e a n d e r a d i c a t e d is ab il ity . O t h e r s — a n d I ’m a m o n g t h e s e s c e p t ic s — w e lc o m e t h e p o t e n tia l b e n e f i t s b u t f e a r t h a t o u r n e w p o w e r s to r e m a k e n a t u r e a n d o u r s e lv e s w ill b e u s e d in t h e s e r v ic e o f h u b r i s t i c f a n t a s i e s . W e c a n ’t r e n o u n c e t e c h n o l o g y , a n d t h e i d e a t h a t w e c a n is j u s t h u b r i s i n a n o t h e r g u is e . B u t w e s h o u l d r e c o g n i z e t h a t , i f w e r e d e s i g n n a t u r e to fit h u m a n w is h e s , w e r i s k m a k i n g it a m i r r o r o f o u r l im i t a t i o n s . A w o r l d t h a t h a s b e e n r e b u i l t i n t o a f a c t o r y p r o d u c in g t h e t h i n g s h u m a n s n e e d o r w a n t w ill b e a w o r l d w i t h o u t w i l d e r n e s s a n d f r o m w h ic h m a n y o f t h e sp e c ie s w i th w h ic h w e s h a r e t h e p l a n e t w ill d i s a p p e a r .

The world, today is a vast, unsupervized laboratony, in which a multitude o f experiments are simultaneously under way.

W H O WANTS T O LIVE i n s u c h a w o r ld ? W h a t w ill h u m a n b e i n g s b e lik e w h e n t h e y h a v e b e e n g e n e t i c a l l y r e - e n g i n e e r e d ? A n d w h a t w ill r a c i s ts a n d t y r a n t s d o w i th t h e n ew p o w e r to r e m i x h u m a n g e n e s ? I f h i s t o r y is a n y g u i d e , a w o r l d r e m a d e by g e n e t ic e n g i n e e r i n g m a y h a v e a c lo s e r r e s e m b l a n c e to H . G . W e lls ’s Is la nd o f Dr. M o r e a u t h a n t o t h e d r e a m s o f t o d a y ’s t e c h n o l o g i c a l U to p ia n s .

T h e r e is n o p o w e r in t h e w o r l d t h a t c a n e n s u r e t h a t t e c h n o l o g y is u s e d o n ly f o r b e n i g n p u r p o s e s . P a r t ly th i s is b e c a u s e w e c a n n o t a g r e e o n w h a t s u c h p u r p o s e s a r e . P a r t ly i t is b e c a u s e e v e n w h e n e n o u g h p e o p l e a r e a g r e e d , t h e r e is n o p o w e r t h a t c a n e n f o r c e t h e c o n s e n s u s . T h e i n s t i t u t i o n o n w h ic h w e w o u ld h a v e to r e l y f o r s u c h e n f o r c e m e n t — t h e m o d e r n s t a te — is n o t u p to t h e j o b .

T h e w o r l d t o d a y i s n ’t a s i n g l e p o l i t i c a l sy s tem a n y m o r e t h a n it is r e a l ly a s i n g le e c o n o m i c sy s te m . I t c o n t a i n s p e r h a p s t h r e e o r f o u r d o z e n g e n u i n e l y m o d e r n s t a te s w i th e f f e c t i v e g o v e r n m e n t s . M a n y o t h e r s t a te s a r e e n f e e b l e d o r h ig h l y u n s t a b le ; in la r g e p a r t s o f t h e w o r l d , g o v e r n m e n t h a s b r o k e n d o w n a n d life h a s r e v e r t e d to a p r e - m o d e r n , s em ia n a r c h i c c o n d i t i o n .

A n d e c o n o m i c a l l y t h e w o r l d is r u l e d b y a s o r t o f r a m s h a c k l e la isse z f a i r e . I n a w o r l d w i d e f r e e m a r k e t , c o r p o r a t i o n s t h a t t r y to e x p l o i t t h e c o m m e r c i a l p o t e n t i a l o f g e n e t i c a l l y e n g i n e e r e d c r o p s w i l l n o t b e s t o p p e d b y p r o h i b i t i o n o r t i g h t r e g u l a t i o n in o n e c o u n t r y o r o n e g r o u p o f c o u n t r i e s s u c h a s t h e E u r o p e a n U n i o n . T h e y w ill r e l o c a t e to c o u n t r i e s w h e r e s u c h r e s t r a i n t is s l ig h t o r n o n - e x i s t e n t . T h a t ’s n o t d i f f i c u l t w h e n t h e r e is s u c h a la r g e c h o ic e o f s o v e r e i g n j u r i s d i c t i o n s in t h e w o r ld a n d c a p i t a l e n jo y s u n f e t t e r e d m o b i l i ty b e tw e e n th e m .

T h e h i s t o r y o f i n t e r n a t i o n a l e f f o r t s t o s t e m t h e p r o l i f e r a t i o n o f w e a p o n s o f m a s s d e s t r u c t i o n — n u c le a r , b io l o g ic a l o r w h a t e v e r — o f f e r s l i t t le s u p p o r t f o r t h e h o p e t h a t th e s p r e a d o f n e w t e c h n o l o g i e s c a n b e c o n t r o l l e d . I t is w o r t h p o n d e r i n g h o w , e v e n w h e n t h e w o r l d ’s m o s t p o w e r f u l g o v e r n m e n t s h a v e a n u r g e n t a n d e n d u r i n g i n t e r e s t in c o n t a i n i n g t h e s p r e a d o f s u c h w e a p o n s , t h e i r b e s t e f f o r t s h a v e s u c c e e d e d o n l y in s l o w i n g it d o w n . I t ’s h a r d e n o u g h to e n f o r c e n u c l e a r n o n - p r o l i f e r a t i o n a g r e e m e n t s o n a h u n d r e d o r so f r a c t i o u s s ta te s . I t ’s e v e n h a r d e r t o m a k e t h e m e f f e c t iv e w h e n , in m a n y p a r t s o f t h e w o r l d , g o v e r n m e n t s a r e n o l o n g e r in c h a r g e .

O n c e a n ew te c h n o l o g y is o u t in t h e w o r l d , a n y o n e c a n u s e it. A t t h a t p o i n t i t b e c o m e s a w e a p o n in h u m a n c o n f l i c t s a n d a n e m b o d i m e n t o f h u m a n d r e a m s . We a r e n o t m a s t e r s o f t h e to o l s w e h a v e i n v e n t e d . T h e y a f f e c t o u r liv e s in w ay s w e c a n n o t c o n t r o l — a n d o f t e n d o n o t u n d e r s t a n d . T h e w o r l d t o d a y is a v a s t , u n s u p e r v i z e d l a b o r a t o r y , in w h i c h a m u l t i t u d e o f e x p e r im e n t s a r e s im u l ta n e o u s l y u n d e r way.

MANY O F THESE e x p e r i m e n t s a r e n o t r e c o g n i z e d as s u c h . B u t t h e i n d u s t r i a l i z a t i o n o f a g r i c u l t u r e a n d t h e i n t e n s i v e u s e o f f e r t i l iz e r s , p e s t ic i d e s a n d a n t i b io t ic s to r e n d e r p l a n t a n d a n im a l life u n n a t u r a l l y p r o d u c t i v e ; t h e u s e a n d o v e r - u s e o f a n t i b io t ic s in m e d i c i n e ; t h e w i d e s p r e a d u s e o f c h e m i c a l s , i l le g a l o r p r e s c r i b e d , to a l t e r m o o d o r b e h a v i o u r ; m a s s a i r t r a v e l o n t h e sca le o f t h e p a s t tw e n ty y e a r s o r so — th e s e a n d m a n y o t h e r p r a c t i c e s , w h i c h w e h a v e c o m e to t a k e f o r g r a n t e d , a r e r e a l ly e x p e r i m e n t s , c a r r i e d o u t o n a s c a le t h a t

12 Resurgence No. 196 September/October 1999 d e f e a t s o u r u n d e r s t a n d i n g .

W e c a n ’t k n o w t h e r i s k s o f t h e s e e x p e r i m e n t s b e c a u s e w e d o n ' t u n d e r s t a n d t h e i r i n t e r a c t i o n s w i th o n e a n o t h e r . W e c a n ’t c o n t r o l o u r n ew t e c h n o l o g i e s b e c a u s e w e d o n ’t r e a l ly g r a s p t h e to t a l i ty o f t h e i r e f f e c ts . A n d t h e r e ’s a d e e p e r r e a s o n w h y we a r e n o t m a s te r s o f o u r te c h n o l o g ie s . T h e y e m b o d y d r e a m s o f w h ic h w e a r e n o t c o n s c i o u s a n d h o p e s t h a t w e c a n n o t b e a r to g iv e u p . L a t e m o d e r n c u l t u r e s a r e h a u n t e d b y t h e d r e a m t h a t n ew t e c h n o l o g i e s w ill c o n j u r e aw ay t h e im m e m o r i a l ev ils o f h u m a n life.

B u t n o n ew te c h n o l o g y c a n a b o l is h s c a rc ity , d o aw a y w i th t h e n e c e s s i ty o f c h o i c e o r a l t e r t h e f a c t o f h u m a n m o r t a l i t y . F o r g e n e r a t i o n s , t e c h n o - u t o p i a n s h a v e b e e n t e l l i n g u s t h a t t y r a n n y will s o o n b e o b s o l e te . I t is n o t so l o n g s in c e w e w e r e a s s u r e d t h a t te l e v is io n w o u l d m a k e w a r im p o s s ib le . T o d a y t h e r e a r e t h o s e w h o b e l i e v e t h a t t h e v i r t u a l c o m m u n i t i e s o f t h e I n t e r n e t w ill m a k e d i c t a t o r s h i p u n w o r k a b l e . T h e r e a r e e v e n p e o p l e w h o im a g i n e t h a t f r e e z i n g o u r b o d i e s o r b r a i n s s o o n a f t e r t h e m o m e n t o f o u r d e a t h c o u l d m a k e u s im m o r t a l .

S u c h t e c h n o - u t o p i a n f a n t a s i e s d e n y s o m e v e r y o b v io u s t r u t h s . N ew t e c h n o l o g i e s s t r e n g t h e n r e p r e s s i v e g o v e r n m e n t s a s w e l l a s w e a k e n i n g t h e m . E q u a l l y , n e w t e c h n o l o g i e s , e v e n a s t h e y m a k e it e a s i e r f o r p e o p le to c o m m u n i c a t e w i t h o n e a n o t h e r , m a k e it h a r d e r to a c h i e v e o r p r o t e c t p r i v a c y . W e ’v e e n t e r e d a n a g e in w h ic h a n o n y m i t y h a s b e c o m e v i r t u a l l y im p o s s i b le . A n d , b y t h e m se lv e s , t h e v i r t u a l c o m m u n i t i e s o f t h e I n t e r n e t a r e p o w e r le s s to o v e r t h r o w ty r a n n y . F o r t h a t , t h e l o n g h a u l o f p o l i t ic a l s t r u g g l e , w i th all its s e t b a c k s a n d s a c r if ic e s , is n e e d e d .

W h e n w e lo o k t o t e c h n o l o g y to d e l i v e r u s f r o m a c c i d e n t s , f r o m c h o ic e a n d e v e n f r o m m o r ta l i t y , w e a r e a s k i n g f r o m it s o m e t h i n g it c a n n o t g iv e : a d e l i v e r a n c e f r o m t h e c o n d i t i o n s t h a t m a k e u s h u m a n . W e a r e s e e k i n g f r o m t e c h n o l o g y w h a t w e o n c e l o o k e d f o r in p o l i t i c a l i d e o l o g i e s , a n d b e f o r e t h a t in r e l i g i o n : s a l v a t i o n f r o m o u r s e lv e s .

F ile d r e a m t h a t t e c h n o l o g y s e r v e s f o r u s is a d r e a m o f c o m p l e t e c o n t r o l . I t ’s t h e d r e a m t h a t w e c a n c e a s e to b e m o r t a l , e a r t h - b o u n d c r e a t u r e s s u b j e c t to f a t e a n d c h a n c e . I t ’s a p r o d u c t n o t so m u c h o f s c ie n c e as o f m a g ic . T h e p r o j e c t o f u s i n g t e c h n o l o g y to r e m a k e t h e w o r l d a c c o r d i n g to o u r will c a p t u r e s t h e f a n t a s y by w h i c h w e h a v e b e e n r u l e d d u r i n g m u c h o f t h e tw e n t i e t h c e n t u r y . I t w as a f a n t a s y o f p r o g r e s s w i t h o u t i n s ta b ility . •

John Gray is professor o f European thought at the London School o f Economics. This essay is based on a recent Radio 4 talk and was first published in The New Statesman.

R E A D I N G S

POISONOUS PLASTICS?

JEFFREY KLUGER

S om e c l in g w rap s an d c h i ld r e n ’s p la stic toys m ay b e c a r r y in g to x ic chem ica ls .

ODDS ARE Y O U R p la s t ic f o o d w r a p is n o t g o i n g to kill y o u . Y o u ’r e p r o b a b l y in n o im m e d i a t e d a n g e r f r o m t h e p l a s t i c b o w l y o u u s e d t o s t o r e l a s t n i g h t ’s s p a g h e t t i o r f r o m t h e IV b a g f r o m w h ic h y o u o n c e g o t a b l o o d t r a n s f u s i o n .

O v e r t im e , t h o u g h , a c c o r d i n g t o a g r o w i n g b o d y o f e v i d e n c e , t h e c h e m i c a l s t h a t m a k e u p m a n y p la s t ic s m a y m i g r a t e o u t o f t h e m a t e r i a l a n d i n t o fo o d s a n d f l u id s , e n d i n g u p in y o u r b o d y . O n c e t h e r e t h e y c o u l d m a k e y o u v e ry s ic k i n d e e d .

T h e p la s t ic p r o d u c t s r a i s i n g t h e l o u d e s t a l a rm s a r e m a d e o f a m a t e r i a l k n o w n as p o ly v in y l c h l o r i d e , o r PVC. T o m a k e PVC p l ia b le , m a n u f a c t u r e r s t r e a t it w i th s o f t e n e r s k n o w n as p h t h a l a t e s ( p r o n o u n c e d thala te s ) — lo o s e ly b o u n d c h em i c a l s t h a t e a s i ly le a c h o u t o f t h e p la s t ic . A n im a l s t u d i e s s u g g e s t t h a t p h t h a l a t e s c a n d a m a g e t h e liv e r , h e a r t , k id n e y s a n d te s t ic le s , a n d m a y c a u s e c a n c e r .

I t ’s n o t ju s t h o s p i t a l p a t i e n t s w h o a r e a t r i s k . M a n y p la s t ic p r o d u c t s — f r o m f o o d w r a p s to to y s — c o n t a i n s im i l a r s o f t e n e r s , k n o w n as a d i p a t e s . A

s t u d y f o u n d t h a t c h e e s e w r a p p e d in p la s t ic c o n t a i n e d h i g h le v e ls o f a d i p a t e s ; s o m e c o m m e r c i a l w r a p s le f t low b u t m e a s u r a b l e t r a c e s to o . T oy s — a t le a s t o n e s m e a n t f o r t o d d l e r s — c a n b e ju s t a s w o r r i s o m e , s in c e th e y m a y s p e n d a s m u c h t im e in b a b i e s ’ m o u t h s as in t h e i r h a n d s .

P r e l im i n a r y as t h e s e f i n d i n g s a r e , s o m e h o s p i ta ls in E u r o p e h a v e sw i t c h e d to PV C - f re e IV b a g s a n d t u b e s . PVC m a n u f a c t u r e r s o b j e c t , i n s i s t i n g t h a t t h e i r p r o d u c t s a r e sa fe a n d a r g u i n g t h a t a n i m a ls in p la s t ic s t u d i e s a r e g iv e n f a r h i g h e r le v e ls o f PVC t h a n a h u m a n w o u ld e v e r a b s o r b . I n a t le a s t o n e e x p e r im e n t , h o w e v e r , r a t s w e r e d e l i b e r a te ly g iv e n low PVC d o s e s a n d s till s h o w e d ill e f fects.

T o p l a y it s a f e , f o o d s h o u l d n e v e r b e m i c r o w a v e d in a n y p la s t i c w r a p s i n c e th i s s p e e d s a d i p a t e m i g r a t i o n . P la s t ic b o w ls m a r k e d m i c r o w a v a b l e a r e p r o b a b l y s a f e r t h a n t h o s e t h a t a r e n ’t; g la s s o r c h i n a b ow ls a r e e v e n b e t t e r . •

E x t r a c t e d f r o m T im e , M a r c h 1, 1 9 9 9 .

Resurgence No. 196 September/October 1999 13